19 août 2009

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TUNISNEWS

9 ème année, N° 3375 du 19.08.2009

 archives : www.tunisnews.net  


Reporters sans frontières: Tunisie – Prise de contrôle du syndicat des journalistes par le pouvoir Reporters Without Borders: Tunisia – Government supporters seize control of journalists union IFJ Leaders to Consider « Shadow of Political Influence » Over Tunisian Union BBC: Tunisia reporter move ‘bodes ill’ Le Temps: Point de presse du nouveau syndicat national des journalistes tunisiens AFP: Tunisie: le pouvoir dément toute entrave aux activités d’un parti
AP: Tunisie: les autorités qualifient de « démagogiques » les propos d’un dirigeant de l’opposition
Le Temps: Conférence de presse du premier secrétaire du Mouvement Ettajdid Ahmed Brahim Le Télégramme: L’histoire des 12 bébés était un mensonge Business News: Tunisie – Recul net des importations et des exportations en 2009 AFP: Al-Qaïda, une « métastase » sur le corps mauritanien selon le ministre des Affaires étrangères AFP: Le président syrien Bachar al-Assad en visite à Téhéran AFP: France: profanation avec sigles nazis d’un lieu de culte musulman AFP: Un maire du nord de l’Italie interdit le port du « burkini » Reuters: Pakistan – Holbrooke reçoit des dirigeants de partis islamistes AP: Kaboul demande aux médias de ne pas parler des violences le jour des élections, les journalistes afghans refusent AP: Muslim students reflect on Ramadan celebration AFP: Rotterdam cesse de collaborer avec l’islamologue controversé Tariq Ramadam Tariq Ramadan: Lettre ouverte à mes détracteurs aux Pays Bas Melani Cammett: Democracy, Lebanese-Style

REPORTERS SANS FRONTIERES COMMUNIQUE DE PRESSE 19.08.2009

TUNISIE Prise de contrôle du syndicat des journalistes par le pouvoir

Reporters sans frontières craint pour l’indépendance du Syndicat national des journalistes tunisiens (SNJT), suite à sa prise de contrôle, le 15 août 2009, par des professionnels des médias proches du régime.  « A deux mois des élections présidentielle et législatives en Tunisie, cette prise de contrôle du Syndicat national des journalistes tunisiens par des partisans du président Ben Ali, n’augure rien de bon pour l’indépendance de cette organisation, et plus généralement pour la liberté de la presse dans le pays, déjà réduite à une peau de chagrin », a déclaré l’organisation.  Suite à la controverse suscitée en mai 2009, lors de la rédaction du rapport annuel sur la situation de la liberté de la presse en Tunisie, quatre membres du bureau exécutif, proches du pouvoir, ont présenté leur démission de manière rapprochée. En vertu du règlement interne du syndicat, cette démission collective a entraîné la dissolution du bureau exécutif (qui compte neuf sièges), élu en janvier 2008 et contrôlée par une majorité étiquetée “indépendants-radicaux“. Le bureau exécutif a alors annoncé la tenue d’élections pour le 12 septembre.  Les partisans du pouvoir, qui avaient perdu les élections de janvier 2008, ont alors décidé, en s’appuyant sur leur majorité au sein du bureau exécutif élargi, d’organiser un congrès extraordinaire pour le 15 août. Neji Bghouri, président du SNJT et du bureau exécutif, avait alors saisi le tribunal de Tunis afin d’annuler la tenue de ces assises. Mais la Cour a rejeté la requête, reportant l’examen de l’affaire au 26 octobre.  Le congrès extraordinaire s’est donc tenu le 15 août au Complexe culturel Al-Menzeh 6 à Tunis. Il a désigné une nouvelle direction “100% RCD“ (Rassemblement constitutionnel démocratique, parti au pouvoir), avec à sa tête Jamal Karmawi, journaliste, mais aussi conseiller du secrétaire général du RCD. Plusieurs responsables d’institutions de la presse arabe étaient présents lors de cette élection, tels que Younès Moujahid, vice-président de la Fédération internationale des journalistes (FIJ).  « Il s’agit d’un coup du pouvoir contre une organisation qui se voulait indépendante et autonome », a déploré Neji Bghouri, ancien président du SNJT, contacté par Reporters sans frontières. « Mais le syndicat n’est pas la seule cible du pouvoir. D’autres organisations telles que la Ligue tunisienne des droits de l’homme font l’objet de pressions similaires », a-t-il ajouté.  

REPORTERS WITHOUT BORDERS PRESS RELEASE 19.08.2009

TUNISIA Government supporters seize control of journalists union

Reporters Without Borders fears for the independence of the National Union of Tunisian Journalists (SNJT) after a group of journalists working for pro-government news media seized control of the union on 15 August. “This move by President Ben Ali’s supporters just two months ahead of Tunisia’s presidential and parliamentary elections bodes ill not only for the union’s independence but also for Tunisia’s already extremely limited degree of press freedom,” Reporters Without Borders said. Four members of the union’s nine-member executive bureau resigned in May after a dispute about the drafting of its annual report on the state of press freedom in Tunisia. Under the union’s internal regulations, this automatically triggered the dissolution of the bureau, which was elected in January 2008 and was controlled by a majority labelled as “independent-radical.” The bureau announced new elections for 12 September but the government’s supporters, which lost the January 2008 elections, used their majority in an expanded version of the bureau to call an extraordinary congress for 15 August. Neji Bghouri, president of the SNJT and its executive bureau, responded by applying to a Tunis court for an injunction forbidding the extraordinary congress but the court rejected his request and deferred examination of the case until 26 October. The congress went ahead on 15 August in the Al-Menzeh 6 Cultural Complex in Tunis, naming a new leadership made up entirely of members or supporters of the ruling Democratic Constitutional Rally (RCD), headed by Jamal Karmawi, a journalist who is an adviser to the RCD’s general secretary. Several representatives of Arab media organisations attended this election, including International Federation of Journalists vice-president Younès Moujahid. “This was a government takeover of an organisation that was meant to be independent and autonomous.” Bghouri told Reporters Without Borders. “But the union is not the government’s only target. Other organisations such as the Tunisian Human Rights League are being subjected to similar pressure.”

IFJ Leaders to Consider « Shadow of Political Influence » Over Tunisian Union

 
Media release – 19 August 2009 The International Federation of Journalists plans to further investigate events surrounding a controversial meeting at the weekend when a pro-government leadership was installed at the head of the union of journalists in Tunisia. « The shadow of political influence in this affair is unmistakeable, » said IFJ General Secretary Aidan White. « The meeting was held in a venue donated by the government, the newly-elected President is a well-known member of the ruling party and a message was sent from the meeting praising the government of President Ben Ali – and all of this just weeks before a Presidential election. » The IFJ has been working behind the scenes to repair a rift in the Syndicat National des Journalistes Tunisiens (SNJT) which broke out earlier this year. Union leaders were attacked for publishing a press freedom report critical of the working conditions of journalists and press freedom in the country. The resignation of a number of board members meant an extraordinary national meeting to re-elect new leaders had to be called, but IFJ-inspired efforts to find an agreed date for this meeting failed. Saturday’s meeting was called by opponents of the union’s leaders elected last year and only went ahead after a court case challenging its legality failed. The IFJ officially declined an invitation to attend the meeting. « The IFJ has not endorsed this process, » said White. « Our Executive Committee has insisted on remaining neutral in this dispute and it will look long and hard at events over the weekend before reaching its verdict. There is still some way to go to unify the journalists’ movement in Tunisia. » A second meeting, called by the leadership of the SNJT is due to be held on September 12. In 2004 the IFJ suspended the Tunisian Association of Journalists from membership after its leaders awarded a press freedom prize to President Ben Ali. To be a member of the IFJ unions and associations of journalists have to politically independent of governments and political parties. For more information contact the IFJ at +32 2 235 2200 The IFJ represents over 600,000 journalists in 123 countries worldwide
 

Tunisia reporter move ‘bodes ill’

Wednesday, 19 August 2009 A group of pro-government reporters has seized control of Tunisia’s largest journalism union two months before a general election, activists say. Reporters Without Borders says it is concerned for the independence of the National Union of Tunisian Journalists. The group says the move bodes ill for the fairness of the forthcoming vote, where President Zine El Abidine Ben Ali is going for a fifth term in office. Tunisian officials have not yet responded to the allegations. Members of Tunisia’s journalism union accused pro-government reporters of using internal regulations to take over. Union President Neji Bghouri told the pressure group: « This was a government takeover of an organisation that was meant to be independent and autonomous. » Reporters Without Borders said the move « bodes ill not only for the union’s independence but also for Tunisia’s already extremely limited degree of press freedom ». President Ben Ali has been in power since a bloodless coup in 1997. He changed the constitution in 2002 to allow himself more time in office and has polled more than 90% of the vote in each of the four previous elections. He is regularly criticised for tolerating no internal dissent. (Source: « bbc news » 19 août 2009) Lien: http://news.bbc.co.uk/2/hi/africa/8209859.stm


Point de presse du nouveau syndicat national des journalistes tunisiens

mercredi 19 août 2009 « Le Congrès était indépendant et souverain » – 300 journalistes absents, cela ne prête pas à conséquence – Appartenance de membres élus au RCD? L’essentiel c’est de servir la profession Le bureau exécutif du syndicat national des journalistes a tenu hier une conférence de presse  ayant réuni un grand nombre parmi les hommes et femmes des médias afin de fournir des précisions concernant la légitimité du congrès extraordinaire du 15 août dernier. Le président du congrès  Sami Akremi a bien voulu faire ces précisions à l’intention de notre consœur Assabah.   Absence de 300 membres adhérents, durant le congrès du 15 août Cela ne signifie en aucun cas, précise-t-il, que ces journalistes ont boudé le congrès, d’autant qu’ils sont toujours des adhérents et qu’aucun d’entre eux n’a présenté sa démission en signe de contestation. Il ajouta que le nombre de participants au congrès qui était de 412 journalistes a dépassé le quorum requis qui est de 394.   Le jugement à intervenir dans l’affaire pendante, présentée par le bureau dissous, n’a pas d’incidence sur la légitimité de ce congrès. -En effet, l’action intentée étant contre quatre membres du bureau exécutif élargi. Cela n’affecte pas la légitimité du congrès du 15 août ni celle du nouveau bureau élu. Sachant que le congrès extraordinaire du 15 août tire sa légitimité  d’une décision de justice. A propos de l’évacuation du siège social du syndicat par les membres du bureau dissous, Sami Akremi a précisé qu’aucune démarche n’a été formulée en ce sens jusqu’à présent, étant donné que les responsabilités n’ont pas encore été réparties entre les membres élus du nouveau bureau du syndicat. En tout état de cause, le président du congrès a fait appel à ses collègues du bureau dissous en ce sens. Subventions M. Afif Frigui, président  des travaux préparatoires financiers et membre du bureau exécutif élargi, a déclaré que l’Etat n’a aucunement participé au financement du congrès. Le financement s’est fait par des particuliers et plusieurs journalistes.   Comité des jeunes journalistes La requête signée par cent jeunes journalistes afin de créer un comité de jeunes journalistes a été considérée comme un document  officiel par les membres du congrès et c’est au bureau  exécutif  élu de constituer ce comité. D’autant plus que les jeunes journalistes ont été nombreux à faire part de leurs suggestions pendant le congrès et fait montre de leur volonté de procéder à des changements et provoquer  une dynamique nouvelle, surtout que le bureau dissous n’avait aucun plan de travail clair et précis tel que l’observa le jeune journaliste Tarak Saïdi. Concernant l’appartenance des membres du nouveau bureau au RCD, Adel Samaâli, membre du nouveau bureau a déclaré que la majorité des membres n’ont pas d’appartenance à un parti particulier, l’essentiel étant  de servir le syndicat et les journalistes, et non les appartenances politiques. Le nouveau bureau et le congrès du 12 septembre des membres du bureau dissous. M. Akremi a déclaré à ce propos qu’un  jugement est intervenu décidant de la légitimité du seul congrès extraordinaire du 15 août, au cours duquel le nouveau bureau exécutif a été élu par la base. Evidemment  les congressistes du 15 août ne participeront pas sans doute au congrès du 12 septembre décidé par les membres du bureau dissous, avec la même intensité ni le même nombre. (Source: »Le Temps » le 19 août 2009)

Tunisie: le pouvoir dément toute entrave aux activités d’un parti

19.08.09 Les autorités tunisiennes ont démenti mercredi mettre des « entraves » aux activités du parti Ettajdid (Renouveau, opposition légale) comme l’a affirmé la veille son chef, Ahmed Brahim, candidat à l’élection présidentielle d’octobre. « Nous avons été victimes de pratiques rétrogrades, entravant les activités de notre parti », avait affirmé mardi M. Brahim au cours d’une conférence de presse, pointant du doigt les « partisans irréductibles du blocage au sein du pouvoir ». Le chef de cette coalition laïque de gauche, qui détient 3 des 189 sièges du Parlement, avait dénoncé une « interdiction déguisée » de manifestations prévues par son mouvement, affirmant ne pas trouver de salles disponibles pour maintenir les rendez-vous du parti. Les « allégations de M. Ahmed Brahim (…) sont sans fondement », ont indiqué les autorités tunisiennes dans un communiqué transmis à l’AFP. « Le Mouvement Ettajdid comme les autres partis politiques en Tunisie ont la liberté d’organiser leur activités et d’exprimer leurs opinions et positions », a indiqué une source officielle, précisant que ce parti avait déjà pu utiliser des espaces public pour tenir ses réunions. « Il serait plus judicieux pour M. Brahim d’éviter ces déclarations démagogues et trompeuses et de participer effectivement dans la promotion du choix pluraliste qui unit tous les partis politiques et les forces vitales dans le pays dans le cadre de la démocratie et de la liberté d’expression » Le chef d’Ettajdid avait relevé une « contradiction entre le discours et la pratique », assurant qu’il n’avait pas l’intention « de céder » ni de « jouer au figurant » aux élections d’octobre qui s’apparentent, selon lui, à « une caution plutot qu’à une élection libre et crédible ». Outre le président sortant, Zine El Abidine Ben Ali, candidat à un 5ème quinquennat, cinq opposants ont annoncé leur candidature à la présidentielle. En 2004, M. Ben Ali avait été réélu avec 94,4% des voix et son parti avait remporté 80% des 189 sièges à la Chambre des députés, cinq partis d’opposition s’étant partagés les 20% restants. 2009 AFP


Tunisie: les autorités qualifient de « démagogiques » les propos d’un dirigeant de l’opposition

AP | 19.08.2009 | 20:00 Les autorités tunisiennes ont qualifié mercredi de « démagogiques et trompeuses » les déclarations faites la veille par le chef du mouvement Ettajdid, une formation de l’opposition légale qui avait dénoncé des « entraves et des interdictions » visant son parti à deux mois des élections présidentielle et législatives. Selon un communiqué gouvernemental transmis à l’Associated Press, « les allégations de M. Ahmed Brahim sont dénuées de fondement ». « Le mouvement Ettajdid, comme les autres partis existant en Tunisie, est libre d’organiser ses activités et d’exprimer ses opinions et ses positions ». Lors d’une conférence de presse, M. Brahim avait « tiré la sonnette d’alarme » face à des développements qu’il a qualifiés de « graves » et « préoccupants » à deux mois des élections présidentielle et législatives. AP

Conférence de presse du premier secrétaire du Mouvement Ettajdid Ahmed Brahim

 
Le 19 août 2009  » Nous appelons à la neutralité de l’administration dans l’opération électorale et à un dialogue constructif avec le Pouvoir  » Dans une conférence de presse tenue hier au siège du Mouvement Ettajdid à Tunis, le premier secrétaire du parti M. Brahim a souligné que son parti tient à poursuivre les activités dans le cadre légal a deux mois des élections présidentielle et législatives Ettajdid, qui va participer à ces deux importantes échéances électorales et qui est de surcroît un parti légal et parlementaire, compte disposer des moyens nécessaires dans le cadre de l’état de droit pour participer dans la transparence à ces élections « . Le premier secrétaire d’Ettajdid a ajouté :  » Nous sommes pour la participation légale et sur un pied d’égalité avec toutes les parties concernées par ces élections. Nous appelons à la neutralité de l’administration dans l’opération électorale. C’est dans l’intérêt du parti au pouvoir, de l’opposition et du pays . Nous tenons à un dialogue constructif entre les différentes parties afin que ces élections se déroulent dans la transparence et la démocratie. Nous y croyons « . Néjib SASSI   (Source: »Le Temps » (Quotidien- Tunisie) le 19 août 09)

Le journal « Assabah » ment pour la 2ém efois en un mois!!!!
T19 août 2009 à 16h04 Tunisie.

L’histoire des 12 bébés était un mensonge

 

 
Une femme tunisienne avait annoncé attendre 12 enfants mais en refusant d’être étudiée par des médecins. Mais le ministre de la santé de son pays après enquête révèle qu’elle a des problèmes psychologiques et incapable d’être enceinte explique le Telegraph. « Notre équipe l’a interviewée en détail mais même sa grossesse semble issue de son imagination » explique un porte-parole du gouvernement. « Elle dit être enceinte de neuf mois mais rien dans son apparence ne l’indique. Elle a refusé une examination médicale et il est maintenant impossible de la contacter, elle se cache. » Un docteur à l’hôpital de Gafsa, la ville de la femme qui se prétendait enceinte explique qu’ils ne l’ont jamais soigné et tente un début d’explication. « Elle fait sans doute cela pour l’argent […] cela ne m’étonnerait pas que tout cela se finisse devant la police. » (Source: le site du « Le Télégramme » (France), le 19 août 2009) Lien: http://www.letelegramme.com/fil_info/tunisie-l-histoire-des-12-bebes-etait-un-mensonge-19-08-2009-515286.php


Tunisie – Recul net des importations et des exportations en 2009

19/08/2009 Selon les derniers chiffres officiels, la Tunisie a enregistré au cours des sept premiers mois de l’année 2009 un recul net de ses exportations et de ses importations, comparativement à la même période en 2008. Ainsi, et pour l’ensemble des produits, la Tunisie a exporté pour 11344 millions de dinars au cours des sept premiers mois de 2009, contre 14414 millions de dinars au cours des sept premiers mois de 2008 et 11430 millions de dinars au cours des sept premiers mois de 2007. Entre 2008 et 2009, la variation est négative de 21,3% contre une variation positive de 26,1% entre 2007 et 2008. Pour les importations, la Tunisie enregistre un chiffre de 14115,5 millions de dinars au cours des sept premiers mois de 2009, contre 17435,3 MDT pour les sept premiers mois de 2008 et 13918,6 pour les sept premiers mois de 2007. Entre 2008 et 2009, la variation des importations est négative de 19%, contre une variation positive de 25,3% entre 2007 et 2008. Le taux de couverture a également baissé passant à 80,4% au cours des sept premiers de 2009, contre 82,7% à la même période en 2008 et 82,1% à la même période en 2007. R.B.H. (Source: « businessnews.com.th » le 19 août 2009) Lien:http://www.businessnews.com.tn/BN/BN-lirearticle.asp?id=1087628


 

Al-Qaïda, une « métastase » sur le corps mauritanien selon le ministre des Affaires étrangères

2009-08-19 | AFP Al-Qaïda au Maghreb islamique (Aqmi), qui a revendiqué l’attentat suicide du 8 août contre l’ambassade de France à Nouakchott, est une « métastase » étrangère à la Mauritanie, a déclaré mercredi Naha Mint Hamdi Ould Mouknass, sa ministre des Affaires étrangères. Le terrorisme d’Al-Qaïda correspond à un « comportement complètement étranger à la population mauritanienne », c’est « une métastase ». « Il faut savoir arrêter cette métastase terroriste au niveau du corps mauritanien », a-t-elle dit dans une interview à la chaîne d’information France 24. « Il faut poser une stratégie douce qui se matérialise par la lutte contre la pauvreté et l’ignorance, et il faut aussi lutter de manière efficace et un peu plus violente. C’est une méthode dure, difficile mais certainement les jours à venir vont nous prouver qu’elle est efficace », a-t-elle ajouté. La revendication de l’Aqmi est accompagnée, selon le centre américain de surveillance de sites islamistes (SITE), par une photographie du kamikaze, identifié comme Abu Obeida Musa al-Basri, et qui habitait le quartier Basra dans la capitale mauritanienne. La photographie montre un homme portant l’habit traditionnel mauritanien. L’auteur de l’attaque a péri dans l’explosion de la charge qu’il transportait et qui n’a que légèrement blessé deux gendarmes français et une Mauritanienne. L’Aqim affirme, selon le SITE, que l’attaque était une riposte aux agressions des « Croisés », notamment la France, et des dirigeants mauritaniens contre l’islam et les musulmans 2009 AFP

Le président syrien Bachar al-Assad en visite à Téhéran

(AFP) –  19 août 2009 TEHERAN — Le président syrien Bachar al-Assad est arrivé mercredi à Téhéran pour une visite d’un jour afin de féliciter le président Mahmoud Ahmadinejad pour sa réélection, a rapporté la télévision. Le président syrien s’entretiendra avec son homologue iranien et d’autres responsables et il « félicitera M. Ahmadinejad pour sa réélection », selon la télévision. Cette visite intervient alors que la France a remercié le président syrien pour avoir selon elle contribué à la libération sous caution de l’universitaire française Clotilde Reiss et de l’employée iranienne de l’ambassade de France Nazak Afshar. Elles étaient détenues pour leur implication dans les manifestations qui ont suivi la réélection contestée de M. Ahmadinejad le 12 juin. Mlle Reiss est hébergée à l’ambassade de France en attendant un verdict de la justice iranienne mais Paris demande la fin des poursuites à son encontre et à ce qu’elle soit autorisée à rentrer en France. La Syrie est le meilleur allié de l’Iran au Proche-Orient.


France: profanation avec sigles nazis d’un lieu de culte musulman

AFP / 19 août 2009 15h47 TOUL (France) – Un lieu de culte musulman a été profané à Toul, dans le nord-est de la France, avec des graffitis racistes, des croix gammées et une tête de cochon accrochée à la porte, a-t-on appris mercredi de source proche de l’enquête. Le bâtiment a été entièrement recouvert de graffitis, a constaté un riverain. Une tête de porc était accrochée sur la poignée de la porte ainsi que des pieds de cochons sur les volets de ce lieu de culte, géré par l’association socio-culturelle des Maghrébins de cette ville proche de Nancy. Croix gammées, sigles SS et formules xénophobes recouvraient trois façades du bâtiment situé dans un quartier périphérique de Toul. Le procureur Raymond Morey, qui s’est rendu sur place, a indiqué avoir décidé de confier l’enquête à la police judiciaire de Nancy en raison de « la gravité de ces faits ». Le lieu de culte, qui comprend une salle de prière et des salles de cours, a été ouvert il y a une vingtaine d’années. « On n’a jamais eu de problème jusqu’alors », a souligné Ichou Amzil, trésorier de l’association socio-culturelle. Nadine Morano, secrétaire d’Etat chargée de la Famille et de la Solidarité et élue régionale, a déclaré avoir « appris avec consternation » les dégradations commises. Elle a ajouté dans un communiqué avoir « condamné très fermement ces violences inacceptables » et « souhaite que toute la lumière soit faite sur cette affaire afin que les responsables soient jugés et sanctionnés ». De son côté, le Conseil français du culte musulman (CFCM) a « fait part de sa vive indignation face à cette nouvelle agression raciste et xénophobe », et appelé « les autorités publiques à tout mettre en oeuvre » pour arrêter les auteurs de ces tags ».

Un maire du nord de l’Italie interdit le port du « burkini »

 

AFP, le 19 août 2009 à 13h34 ROME, 19 août 2009 (AFP) – Un maire du nord de l’Italie, membre de la Ligue du Nord, le mouvement anti-immigrés, a interdit le port du « burkini », maillot de bain islamique, sous peine d’une amende de 500 euros, indique mercredi l’agence Ansa. Gianluca Buonanno, maire de Varallo Sesia, près de Vercelli, dans le Piémont, a interdit l’usage du burkini composé d’un voile, d’une tunique et d’un pantalon large « dans les piscines et le long des cours d’eau » de sa commune, selon la même source. « La vue d’une +femme masquée+ pourrait troubler les plus petits enfants, sans parler des problèmes d’hygiène », a-t-il dit, selon Ansa. « Nous ne devons pas être obligatoirement toujours tolérants. Imaginons le bain d’une femme occidentale en bikini dans un pays musulman. Les conséquences pourraient être la décapitation, la prison ou l’expulsion. Nous nous limitons à interdire l’utilisation du burkini et si cette décision gêne quelqu’un, cette personne pourra toujours prendre un bain dans sa baignoire », a conclu le maire. La Ligue du Nord est un parti régionaliste et anti-immigrés dirigé par Umberto Bossi et dont les membres sont coutumiers de propos et initiatives visant les musulmans. En décembre 2008, la Ligue du Nord a déposé une motion à la Chambre des députés visant à interdire la construction et la création de lieux de culte et de centres culturels musulmans en Italie, jusqu’à ce qu’une loi encadrant leur édification soit approuvée par le Parlement AFP

Pakistan – Holbrooke reçoit des dirigeants de partis islamistes

 

Reuters, le 19 août 2009 à 08h40 ISLAMABAD, 19 août (Reuters) – L’émissaire américain Richard Holbrooke, en visite au Pakistan, a rencontré des responsables de partis islamistes officiels, espérant améliorer l’image de Washington auprès de militants farouchement anti-américains qui ont contribué à l’essor du mouvement taliban. La précédente administration américaine, sous la présidence de George Bush, avait largement ignoré ces formations islamistes, notamment le Jamaat-e-Islami (JI) et le Jamiat-e-ulema-e-Islam, ce dernier n’ayant pas ménagé son soutien aux taliban dans les années 1990 en Afghanistan. « Il s’agit d’élargir la base de nos relations au Pakistan au-delà du cercle relativement restreint des contacts traditionnellement entretenus par Washington », a expliqué mercredi Vali Nasr, l’un des conseillers de Richard Holbrooke, émissaire des Etats-Unis au Pakistan et en Afghanistan. L’un des responsables du JI, Liaqat Baloch, a salué le « changement de ton » des autorités américaines, sous l’impulsion du président Barack Obama, envers le monde musulman. Mais il s’est plaint de ne constater « aucun changement concret » sur le terrain au Pakistan et en Afghanistan, où les opérations militaires contre les combattants islamistes se sont intensifiées ces derniers mois. Richard Holbrooke a invité des membres du Jamaat-e-Islami, que certains responsables américains comparent aux Frères musulmans d’Egypte, à visiter l’ambassade des Etats-Unis à Islamabad, afin de balayer les rumeurs récurrentes sur la présence de milliers de « marines » dans cette enceinte fortifiée. Holbrooke a affirmé à ses interlocuteurs que les Occidentaux n’avaient nullement l’intention de faire la guerre à l’islam. Fazl-ur-Rehman, dirigeant du Jamiat-e-ulema-e-Islam, a également été reçu par l’émissaire américain et son équipe. Après le 11-Septembre, Rehman avait affirmé qu’Al Qaïda n’était pas responsable des attentats de New York et Washington et il avait mis en garde les Américains contre une invasion de l’Afghanistan. Ces dernières années, ses relations avec les taliban se sont tendues et il s’est prononcé pour l’ouverture de négociations entre le gouvernement de Kaboul et les insurgés islamistes. Le président pakistanais Asif Ali Zardari a estimé que les rencontres entre Holbrooke et les partis islamistes marquaient le début d’une « nouvelle ère en faveur de la paix et de la réconciliation ». « Nous devons aider Obama. C’est une bouffée d’air frais pour le monde entier », a-t-il dit aux journalistes accompagnant Richard HolbrookeREUTERS

 

Kaboul demande aux médias de ne pas parler des violences le jour des élections, les journalistes afghans refusent

 
19 août 2009 Rahim Faiez et Heidi Vogt Les journalistes afghans ont rejeté mercredi la demande du ministère afghan des Affaires étrangères qui souhaitait qu’ils ne diffusent aucune information sur des attentats ou des violences lors des élections présidentielle et provinciales de jeudi. Alors que les talibans ont revendiqué deux attentats-suicide à Kaboul ces derniers jours et menacé d’attaquer les bureaux de vote, le ministère des Affaires étrangères avait publié mardi un communiqué demandant aux médias d’éviter de diffuser toute information sur des violences le jour des élections, entre 6h du matin et 20h, pour « assurer la large participation du peuple afghan » au scrutin. Les médias locaux ont aussitôt dénoncé une atteinte à la liberté de la presse, censée être rétablie depuis la chute du régime fondamentaliste des talibans en 2001. « Nous n’obéirons pas à cet ordre. Nous allons continuer notre couverture normale de l’actualité », a expliqué Rahimullah Samander, chef de l’Association indépendante des journalistes d’Afghanistan. Il a rapporté qu’un porte-parole de la présidence l’avait appelé mardi soir lui demandant d’informer les membres de l’association qu’ils ne devaient pas mentionner les violences le jour de l’élection, ce qu’il a refusé. Quand des rumeurs de violence ou d’attentats circulent, « la première chose que font les gens, c’est d’allumer leur radio ou leur télévision ou d’aller sur Internet pour lire les informations ». « Si les gens ne peuvent pas trouver l’information, ce sera difficile pour eux de participer à l’élection. S’il y a, par exemple, un attentat sur autoroute menant à un bureau de vote, il faut que les gens soient informés. Cela pourrait être dangereux pour eux d’utiliser cette autoroute ». Fahim Dashti, rédacteur en chef de l’hebdomadaire en langue anglaise « Kabul Weekly », a dénoncé une « violation de la loi sur les médias » et de la constitution afghane qui protège la liberté d’expression. « Si un énorme attentat se produit, bien sûr nous sommes obligés de le couvrir ». La porte-parole de l’ambassade américaine à Kaboul Fleur Cowan a précisé que les Etats-Unis, tout en reconnaissant les droits souverains du gouvernement afghan, pensait qu’une couverture libre par les médias est « directement liée à la crédibilité des élections ». Mais l’appel du gouvernement afghan risque d’enhardir les forces de sécurité qui se sont montrées de plus en plus agressives ces derniers jours envers les journalistes qui tentent de couvrir les attentats. Mercredi, des journalistes se précipitaient vers le site de l’attaque d’une banque à Kaboul ont été battus par des policiers qui ont frappé des photographes à coup de crosse et les ont menacés en pointant leurs fusils en direction de leur visage, selon un journaliste de l’Associated Press sur place. Au moins un appareil photo a été cassé dans la mêlée, au cours de laquelle la police s’en est aussi pris à des civils. Un homme a reçu des coups de matraque, selon les journalistes d’AP. AP

Muslim students reflect on Ramadan celebration

 
Associated Press, le 19 août 2009 à 02h20 By MEGAN K. SCOTT, Associated Press Writer NEW YORK (AP) _ Muslim Students Reflect on Ramadan Celebration Fasting with a purpose; College students celebrate Ramadan in food-obsessed culture By MEGAN K. SCOTT Associated Press Writer The Associated Press NEW YORK In a Muslim country, celebrating Ramadan is relatively simple: Most people are fasting from sunrise to sunset. But in the U.S., most people are eating, and enticing food commercials, an overabundance of restaurants and watching others eat can make celebrating the holiday more challenging. How do Muslims deal with the cravings, the puzzling looks and the « Are you on a diet? » questions? The Associated Press interviewed several college students about Ramadan, which begins around Aug. 21, according to Muslim scholars, and runs for 30 days. (Ramadan is set by sightings of the moon). Here are their stories, edited from their own words.
NAME: Saba Shahid, 17, of Naugatuck, Conn., an incoming freshman at Quinnipiac University in Hamden, Conn. HER STORY: I can remember when I was younger, both me and my brother would pretend that we were fasting. We would go up to our parents and say, « We’re not going to eat. We’re fasting too. » Our parents never had to force us to do it. We were brought up with Muslim customs and traditions from a very young age. I’m pretty sure the first time I did it the correct way I was in fourth or fifth grade. I went to a Catholic high school and everyone was supportive. I had non-Muslim friends fast with me. Sometimes I would go to the cafeteria, and other days I would go to the library at lunchtime. There’s been days in the morning where I have been so busy I just had a glass of water. But I’m not going to lie. There are some days I can’t wait until sunset so I can eat. At the end we have Eid (Eid al-Fitr). Everyone gets all done up and stuff. We go have community prayer and then break fast together. We’ll come back home and we’ll get presents and go to neighbors’ houses. It’s kind of like our Christmas.
NAME: Abdullah Shamari, 19, of Pomona, Calif., a rising sophomore at University of California, San Diego HIS STORY: A lot of kids are really excited to fast. I can remember when I was 6 or 7, I would fast at school and then break my fast when I came home. Now you see 6- or 7-year-olds fasting all day. Their parents tell them they don’t have to, but the kids want to. I was about 11 when I started fasting the entire day. As you grow up, you realize the significance. There’s more to it than fasting or abstaining from food. It’s more of a moral fast. You’re bettering yourself in all aspects. The first day and you haven’t fasted for a whole year, you’re going to get hungry. You’re going to have a headache. But generally no, you don’t get hungry. You know when you’re running a long race, there’s always a point where you want to quit. Once you get past that point, you keep going. It’s the same mentality. You get hungry, you know you have to keep going. In the end, you do feel good that you accomplished something, that you bettered yourself in some way, even if it was breaking a little bad habit.
NAME: Aisha Azher, 18, of Ames, Iowa, an incoming freshman at Iowa State University HER STORY: I moved here when I was 9 from Pakistan. I started fasting when I was 12 to get the hang of it and then when I was 14, it became a must. In the beginning, you do get hungry, you do start craving, especially if you are watching television and see commercials for food. I keep myself busy. When I’m not busy I think about food. With friends, it can be awkward but they are very supportive. Sometimes they change plans so we can go to a movie instead of a restaurant. They ask about Ramadan. I tell them it’s the month of fasting and in this month we do not eat from sunrise to sunset. Then they ask why. I let them know that in Islam we are supposed to feel how the poor feel. At the same time, we are also supposed to work on one of our character flaws. I think I’m going to do procrastination this year. I worked on gossiping last year. I might break fast with pizza. The first thing I have is usually a glass of water, then some fruit. I try to lose weight — sort of. We have a community potluck on Saturdays at the mosque. There are many desserts, so whatever you have been working off over the week, the weekends you usually gain it back.
NAME: Qasim Ijaz, 19, of Pittsford, N.Y., a rising junior at Monroe Community College in Rochester, N.Y. HIS STORY: Most of the people in Pakistan are Muslim, so mostly you don’t see anyone eating. Here everyone is eating around you. It’s very easy to cheat. I don’t ever cheat. God is everywhere. He’s watching you. The good thing is that my friends really don’t eat in front of me when I’m fasting. We try to plan something without food, such as bowling, maybe go play some pool, go for a walk or take a long drive. But if someone is eating, I try to keep busy with something else so I’m not watching him eat. The more you watch people eating, the more you want to eat. I start reading a book, or getting on the computer. I may pray. Ramadan is more than people not eating or smoking or drinking water. It’s also stopping yourself from telling a lie, from cheating. It’s stopping yourself from anything unethical. I was vice president of the Muslim club last year and got a lot of questions. « Why are you guys fasting? » Then people got used to it. I like when people ask questions. The best way to eliminate the misconceptions is by asking questions.
NAME: Ismahan Warfa, 21, of San Diego, Calif., rising senior at University of California, San Diego HER STORY: Some people ask, « Are you on a diet? » and I’m like, « No. » A lot of people misconstrue Ramadan as a month where Muslims are starving themselves for no reason. People go on diets to make themselves skinny; this is fasting with a purpose. It teaches you self control. During the month, you have to try your best to control your tongue, make sure you are nice to people. You give to those who are less fortunate. I reflect back on my character and certain flaws that I wish to change so I can be a better person. I set a goal for myself to memorize a chapter from the Quran and apply the understanding to my life. Because we’re human, we always crave food. I have a weakness for chocolate. But I would feel disappointed in myself if I allowed for my cravings to control me. I’m a little sad when the month is over. You feel the blessing of it. At the same time, I feel happy because I set goals for myself for the entire year. I really love that month.

Rotterdam cesse de collaborer avec l’islamologue controversé Tariq Ramadam

AFP, le 18 août 2009 à 18h54 LA HAYE, 18 août 2009 (AFP) – La ville de Rotterdam et une université néerlandaise ont annoncé mardi avoir mis fin à leur collaboration avec l’islamologue controversé Tariq Ramadan parce qu’il présente une émission à la télévision Press TV, financée par le gouvernement « répressif » iranien. « La commune de Rotterdam et l’Université Erasmus de Rotterdam ont décidé de mettre fin, de manière anticipée, à leur collaboration avec Tariq Ramadan », ont-elles indiqué dans un communiqué commun. « La raison en est la collaboration de Tariq Ramadan avec la télévision iranienne Press TV, qui est inconciliable avec ses deux fonctions à Rotterdam », ont-elles précisé. Press TV est « financée par le gouvernement iranien », lequel a déployé une « violence excessive envers des manifestants » après l’élection présidentielle en juin, a-t-on ajouté de même source. « Cette relation indirecte avec ce régime répressif (…) n’est pas acceptable » et « a entaché la crédibilité des travaux » de M. Ramadan. Le Suisse Tariq Ramadan, petit-fils du fondateur des Frères musulmans égyptiens, collaborait avec la mairie de Rotterdam depuis 2007 en matière d’intégration. Il devait être présent deux jours par mois jusqu’en 2011, pour un salaire de 55.000 euros sur deux ans. Il avait vu sa collaboration réaffirmée en avril, après une enquête sur des propos homophobes qui lui avaient été attribués par les médias néerlandais. Tariq Ramadan, qui vit actuellement en Grande-Bretagne et enseigne l’islamologie à l’Université d’Oxford, était également professeur invité à l’Université Erasmus. Il a indiqué qu’il allait attaquer la mairie en justice. « C’est une question d’honneur et de dignité », a-t-il réagi sur la radio publique néerlandaise. « Ma collaboration avec Press TV était connue depuis un an. Il est incroyable de m’accuser aujourd’hui de soutenir le régime iranien », a-t-il ajouté. Selon lui, la décision relève surtout du « climat politique actuel aux Pays-Bas », où le député d’extrême droite Geert Wilders occupe régulièrement l’avant-scène. AFP

Lettre ouverte à mes détracteurs aux Pays Bas

par Tariq Ramadan Une nouvelle polémique a commencé aux Pays-Bas. Au mois de mai-juin, on m’accusait de « double discours », d’homophobie et de propos inacceptables à l’égard des femmes. Après vérification, la municipalité de Rotterdam a précisé que ces accusations étaient infondées. Aujourd’hui on affirme que je serais lié au régime iranien et que je soutiendrais la répression qui a suivi les dernières élections. N’est-il pas étonnant que cette dernière accusation ne soit apparue qu’aux Pays-Bas ? Tout se passe comme si j’étais utilisé (avec l’islam) pour régler des comptes politiques dans la course aux voix alors que les élections approches. L’ombre de Geerd Wilders n’est pas loin, lui qui gagne des voix en comparant le Coran au « Mein Kampf » de Hitler. Je suis devenu l’épouvantail et le prétexte au défoulement de passions politiques pas très saines : au fond, cette polémique dit davantage sur l’évolution inquiétante des Pays-Bas que sur ma personne. Les attaques sur mon engagement ont été très violentes et il faut répondre clairement aux accusations. Quand j’ai accepté d’animer une émission en avril 2008, j’avais pris trois mois de réflexion en discutant avec des amis iraniens ainsi qu’avec des spécialistes. J’ai moi-même suivi de près l’évolution du pays et les tensions internes. Je fus l’un des premiers penseurs musulmans, en Occident, à prendre position contre la fatwa à l’encontre de Salman Rushdie. Depuis vingt cinq ans, tout en relevant que comparativement aux pays arabes, l’Iran avait avancé en matière du droit des femmes et de l’ouverture démocratique, j’ai critiqué le manque de liberté d’expression en Iran, l’imposition du foulard, ou plus récemment la conférence sur l’holocauste de 2006 (qui entretenait une dangereuse confusion entre la critique de la politique israélienne et l’antisémitisme). J’ai bien sûr condamné la répression et les tirs sur les manifestants à la suite des élections. J’ai toujours gardé cette ligne critique, et constructive. Je passe du temps à étudier la vraie nature des dynamiques internes et je ne me laisse pas influencer par les campagnes de propagande, ni de l’intérieur du système iranien, ni celle d’Israël (qui affirme, pour s’innocenter de façon inacceptable, que l’Iran serait le principal obstacle à la paix), ni celle des Etats-Unis ou de pays européens qui défendent des intérêts stratégiques. Les rapports entre les forces religieuses et politiques sont très complexes en Iran. Une vision binaire, qui opposerait deux camps – les conservateurs fondamentalistes aux réformateurs démocrates – témoigne d’une profonde ignorance des réalités du pays. En sus, les évolutions vers la transparence démocratique ne se feront pas par les pressions occidentales : le processus sera interne, long et douloureux. En acceptant d’animer un show télévisé autour de débats sur l’islam et la vie contemporaine, j’ai fait le choix du débat critique. On ne m’a jamais rien imposé et j’ai pu inviter des athées, des rabbins, des prêtres, des femmes, voilées ou non, pour débattre de sujets tels que la liberté, la raison, le dialogue interreligieux, le sunnisme et le chiisme, la violence, le jihad, l’amour, l’art, etc. Qu’on regarde donc ces émissions et que l’on me dise si on y trouve une seule seconde de soutien au régime iranien. Le programme est une opportunité d’ouverture sur le monde et je le mène dans le respect de tous mes interlocuteurs. En ces temps de crise en Iran, je veux prendre une décision sereine et juste : je dois considérer les faits et déterminer la meilleure stratégie pour accompagner le processus interne vers la transparence et le respect des droits humains. La polémique et les débats passionnés comme aux Pays Bas aujourd’hui ne sont pas de bons conseils et je veux y voir clair avant de me déterminer. Quand j’ai accepté l’offre de PressTV Ltd à Londres (je n’ai eu aucun contact avec des autorités iraniennes mais avec des producteurs de télévision qui offraient un service à la chaine), je l’ai fait en étant clair sur mes conditions quant aux choix des sujets et à mon indépendance dans le cadre d’une émission traitant de religion, de philosophie et de questions contemporaines. J’ai tout rendu public et mes émissions sont aussi sur mon site depuis le début. J’ai fait le choix d’accompagner l’évolution des mentalités sans jamais avoir à soutenir le régime ni à me compromettre. C’est un choix que beaucoup d’amis iraniens ont non seulement compris mais encouragé. Je ne fais pas ce travail pour l’argent et une autre chaine de télévision d’informations internationales m’a proposé jusqu’au triple des honoraires. J’ai refusé au nom de mes principes. Si je le voulais, en changeant de discours politique et religieux, je pourrais aujourd’hui amasser des fortunes : tous ceux qui suivent mon travail le savent. Mais flatter les rois, les princes, les régimes et les fortunes n’est pas ma philosophie de vie. Mes prises de position m’ont amené à payer le prix fort et je n’ai jamais cédé : je ne peux me rendre en Egypte, en Arabie Saoudite, en Tunisie, en Lybie, en Syrie car j’ai critiqué ces régimes qui étaient anti-démocratiques et ne respectaient pas les droits de l’homme. Les Etats-Unis ont révoqué mon visa à cause de mes virulentes critiques contre les guerres en Afghanistan et en Irak et le soutien unilatéral à Israël. Ce dernier pays m’a fait savoir que je n’y serai jamais le bienvenu. Un conseiller de l’ambassade de Chine m’avait murmuré un rien menaçant, il y a vingt ans, que mon engagement auprès des Tibétains ne passeraient pas inaperçu auprès les autorités de son pays. J’ai toujours assumé mes choix, je n’ai jamais soutenu une dictature ou une injustice dans les sociétés majoritairement musulmanes comme dans tout autre société. Quant à ceux qui me reprochent « le principe » de présenter un programme de télévision dans une chaine iranienne, je réponds que travailler pour une chaine de télévision n’impose pas de soutenir un régime. Si l’acte politique était si simple, il faudrait d’urgence que mes détracteurs, si férus d’éthique en politique, demande au gouvernement néerlandais de mettre immédiatement un terme aux relations politiques et économiques avec l’Iran, l’Arabie Saoudite, l’Egypte, Israël ou la Chine. Curieusement, je n’entends pas ces voix. Comme je ne les ai pas entendues quand la municipalité de Rotterdam m’a lavé des fausses accusations de « double discours » ou « d ‘homophobie » ou encore quand la Cours fédérale américaine à inverser en ma faveur le jugement du tribunal de première instance concernant la révocation de mon visa. Pourquoi ce silence ? Pourquoi ces accusations à géométrie variable ? Parce que ces campagnes ne sont que des prétextes destinés à attaquer un « intellectuel musulman visible » et ainsi de gagner des voix sur la peur et le rejet de l’islam. Tous les moyens sont bons pour gagner des électeurs, même les moins dignes, même les moins honnêtes. Je respecte les principes, mais je ne plierai pas devant la propagande malsaine. Non pas seulement pour mon honneur mais également pour celui de notre humanité et de notre avenir. (Source : le site officiel de Tariq Ramadan, le 18 août 2009) Lien : http://www.tariqramadan.com/spip.php?article10752


 
 

 
Democracy, Lebanese-Style
Melani Cammett Just as reports from Lebanon were indicating that a cabinet would be finalized within days, the notoriously fickle Druze leader Walid Jumblatt announced, on August 2, that his Progressive Socialist Party would withdraw from the governing coalition. Jumblatt criticized his coalition partners in the March 14 alliance, which had claimed victory in the June 7 parliamentary elections, for a campaign “driven by the re­jection of the opposition on sectarian, tribal and political levels rather than being based on a political platform.”[1] This view could apply to the campaigns of both major alliances that ran in the elections. While there were spirited appeals to prevent unwanted foreign intervention or control by representatives of other sects, the campaign period was notable for its lack of attention to issues of real substance. Six days before the elections, the Matn Salvation List, or the pro-government candidates running in the contested, predominantly Christian Matn district, held a rally where each of the seven list members delivered impassioned speeches to the enormous crowd about the need to save the country from control by the Hizballah-led opposition. The candidates warned that their opponents would bring rule by wilayat al-faqih, or the system of rule by clerics promoted by Ayatollah Ruhollah Khomeini in Iran, and exhorted the crowd to recreate Lebanon as the “Switzerland of the East.” Similarly, on election day, voters at a precinct in the Sunni Tariq al-Jadida neighborhood of West Beirut called out to each other, urging fellow voters to vote for the pro-government list “so that Iran does not take over Lebanon.” At the border with Syria, a large billboard read, “They will not come back as long as the sky is blue,” in reference to the Syrian troops who were expelled following the assassination of Prime Minister Rafiq al-Hariri in 2005. Even the opposition candidates from Michel Aoun’s Free Patriotic Movement did not articulate and disseminate concrete agendas for reform beyond broad appeals for “change” and “fighting corruption.” In conversations in Matn on election day, Aounists were hard-pressed to explain the specific elements of their party’s platform that they found most appealing. In the Western media, many commentators devoured the campaign rhetoric and eagerly portrayed the elections as a de facto referendum on Lebanon’s geopolitical orientation. The election, which pitted the US-backed March 14 alliance against the Iranian-backed March 8 alliance, was widely said to be a contest to determine whether Lebanese foreign policy would veer west toward the US and Europe, or east toward Iran. Indeed, the two major competing coalitions take their names from demonstrations that called for differing geopolitical orientations in the aftermath of Hariri’s assassination. The March 8 alliance was formed following the March 8, 2005 demonstrations in central Beirut in which supporters of Hizballah insisted on the right of the “resistance” to maintain its arms, which it is said to receive from Iran via Syria. Days later, counter-protesters took to the streets, insisting that Syria withdraw its troops from Lebanon in what became known in the West as the Cedar Revolution. The March 14 alliance consists of some of those groups who find unity in their opposition to Syrian involvement in Lebanese political affairs. When the June election results came in, the governing March 14 coalition headed by Saad al-Hariri, son of the slain prime minister and leader of the predominantly Sunni Future Movement, edged out the Hizballah-led March 8 alliance by 14 seats. Western commentators billed the results as a victory for the forces of “moderation” and a rejection of Iranian and Syrian influence in domestic politics. It was widely posited that President Barack Obama’s address to the Arab world in Cairo on June 4 influenced the outcome in favor of the Hariri-led Future Movement. New York Times columnist Thomas Friedman triumphantly reported: “President Barack Obama defeated President Mahmoud Ahmadinejad of Iran.” On the pages of the Wall Street Journal, Egyptian political activist Saad Eddin Ibrahim referred to an “Obama effect” and opined that the results were part of a regional trend toward “moderation”: “The results of the recent parliamentary elections in Lebanon and Kuwait clearly indicate that Islamist parties have lost significant ground to their moderate counterparts.” Such rhetoric, however, misinterprets the import of the elections because it misreads what democracy in Lebanon means. Lebanon’s electoral system is designed to ensure that some voters receive greater weight than others and its majoritarian district-level system means that even a small margin of victory grants the winner control over all seats in a district. Thus it was possible for the governing March 14 alliance to be declared the “winner” of the election, despite losing the popular vote by almost 10 percent, while the Hizballah-led opposition was deemed the “loser” despite gaining in total seats. [2] In fact, Hizballah won seats in all 11 districts where it fielded candidates and, where it prevailed. the Hizballah-led opposition won by higher margins than March 14. Regardless of who “wins” or “loses,” the nature of Lebanon’s political system means that the outcome of the elections will have limited consequences for actual politics and policy making. Lebanon’s political system necessitates power sharing among religious groups so as to ensure government stability. Because the system functions by consensus, the opposition retains de facto veto power, bolstered by the threat of armed force. This threat was realized in May 2008, when Hizballah’s militia took to the streets in response to the cabinet’s decision to dismantle the group’s telecommunications network. When the standoff was resolved, the opposition secured a veto in the cabinet, effectively reasserting the system of rule by consensus. Thus, an electoral loss does not necessarily translate into reduced influence in the system. The challenge of forming a cabinet after the elections demonstrates the limitations of an electoral victory. Despite March 14’s success in the June elections, it has so far taken more than two months for an agreement to be reached on the composition of a cabinet, as the opposition will need to be awarded significant representation in order to avoid the stalemate that plagued the previous government for four years. Reports indicate that such a cabinet will comprise 15 seats for March 14, 10 for March 8 and five “neutral” seats to be appointed by the president. This would leave the opposition with significant voice, but just one vote shy of the 11 required for a veto. Such a framework would make it unlikely for March 14 to achieve its goal of disarming Hizballah. The tenuous significance of an electoral victory is further manifested by the change in fortune Jumblatt’s withdrawal from March 14 brought to the so-called victors of the June elections. If the proposed cabinet composition holds, Jumblatt’s defection would give March 14 little more than a third of the seats in the cabinet and only a two-seat lead over the opposition in Parliament. Despite his denunciation of March 14’s sectarian discourse, Jumblatt’s decision to withdraw is illustrative of the sectarian nature of Lebanese politics. Politics in Lebanon is marked by transitory alliances between sects, with politicians jockeying to improve their sect’s position and protect its interests, often at the expense of national priorities. Dedicated first and foremost to his Druze constituents, Jumblatt has likely calculated that given the beginnings of a rapprochement between the US and Syria, remaining in the anti-Syria camp may not be the best long-term strategy for his community. Moreover, following the violence of May 2008, which was particularly fierce between Druze fighters and Hizballah in Mount Lebanon, Jumblatt may consider his community to be better protected if it takes a more neutral position. Distancing his party from March 14 will also serve to reconcile Druze factions in the aftermath of the May 2008 violence, which enhanced fissures between Jumblatt’s loyalists and the Democratic Druze Party allied with March 8. Such sectarian maneuvers are not merely symptoms of a capricious politician weak in ideological commitment. They are characteristic of a political system that reinforces sectarian affiliation. Institutionalized Sectarianism Lebanon’s 128-member Parliament is equally divided between Christians (all denominations) and Muslims (Sunnis, Shi‘a, Druze and Alawites). Each of Lebanon’s 26 multi-member districts has pre-established quotas for candidates from different sects. Voters cast ballots for candidates from all sects — not just from their own sect — and the candidates with the highest number of votes win the seats allotted to their respective sects. In theory, candidates who run in districts with religiously mixed populations must appeal to voters from diverse sects. In practice, however, they rely on pre-election bargains with elites from other sects and create multi-sectarian lists, obviating the need to expend significant time or resources to actually woo members of other sects in most districts. As a result, competition is most intense among members of the same sect who run on competing lists. For example, in the largely Christian district of Jazzin in southern Lebanon, both the Shi‘i Amal Movement and the Christian Aounists ran Christian candidates for the district’s Christian seats — a fact that exposed cracks in the opposition given that both parties were technically allies in the March 8 alliance. The district-level allocation of seats by sect based on the purported sectarian distribution of the population does not reflect the actual demographic distribution of the current population because the district-level seat allocations are based on the results of the last census, which was held in 1932. Variation in birth rates and emigration trends in different religious communities has resulted in the relative decline of Christians vis-à-vis Sunnis and, especially, Shi‘i Muslims. In addition, because citizens vote in their father’s place of origin (or, for married women, in the husband’s district of origin) rather than in their place of residence, there is a significant mismatch between where people vote and where they actually live. Similarly, other government offices are divided according to pre-established sectarian quotas, with the presidency reserved for a Maronite Christian, the office of prime minister for a Sunni Muslim and the speaker of Parliament for a Shi‘i, while bureaucratic and other administrative positions are also divided by sect. Thus, instead of distributing power proportionally, some groups are intentionally underrepresented while others are given a political weight that exceeds their demographic proportion. Lebanon’s power-sharing system is founded on pacts among elites, who forge pre- and post-electoral compromises, thereby ensuring the stability of the overall system, with little opportunity for meaningful input on the part of the citizenry. Even Lebanon’s particular mix of electoral regimes, which combines a division of power along religious lines with majoritarian electoral rules, does not achieve its intended goal of fostering cross-sectarian cooperation in society because elite-level alliances among political leaders from different sects undercut the need to forge meaningful linkages with citizens from other sects in many districts. Thus, in the 2005 elections, Hizballah, the Future Movement and other parties fielded Sh‘i and Sunni candidates in a joint list in Beirut despite the absence of a shared ideological agenda, thereby eliminating the potential for real cross-sectarian competition. Where other sects constitute swing voter blocs, parties generally form alliances with local elites rather than direct linkages with voters but, if necessary, the political machines of wealthier parties may provide cash or foodstuffs to local power brokers, who then distribute these resources to their followers for vote-buying purposes. For example, it is widely alleged that both Hizballah and the Future Movement engaged in such efforts in competitive districts such as Zahle in the Bekaa or the Matn in Mount Lebanon. Most importantly, because power is awarded based on religious affiliation, there is little scope for citizens to vote as citizens rather than as members of sectarian groups. All of these factors combine to distort the translation of voter preferences into electoral outcomes. Citizen Priorities Conversations with those outside of the wealthy, privileged elite reveal that citizens feel utterly disenfranchised and powerless to make their voices heard. In describing the Lebanese political class, people routinely exclaim, “All of them are liars.” A comparison between the priorities of ordinary citizens and civil society groups and the trends in parliamentary activity corroborates these impressions. In 2006, a Lebanese non-governmental organization, Toward Citizenship, launched the Lebanese Parliamentary Monitor, which is an ongoing effort to assess the legislative initiatives of members of Parliament. According to its website, the project aims to “enhance accountability and transparency by establishing a monitor to provide citizens with concrete information on their representatives’ track record on key public policy issues.” The findings of the project indicate a wide gap between the policy priorities of citizen groups and legislation. Polls show that the majority of Lebanese non-governmental organizations prioritize policy areas such as energy and water, social development and poverty alleviation, government reform, social security and anti-corruption measures. Low- and middle-income Lebanese — regardless of sectarian affiliation — are overwhelmingly concerned with bread-and-butter issues such as access to affordable, good quality medical care and schooling, as well as employment opportunities to provide stable and adequate lifestyle for their families.[3] But parliamentary activity has not centered on these citizen priorities: Between 2005 and 2007, over 18 initiatives submitted by MPs to Parliament related to justice (including institutional arrangements for investigating the assassinations of high-profile public figures such as Rafiq al-Hariri). Only one law proposed in this time period addressed social services. Justice-related proposals ranked first among MPs of the Future Movement, the Hariri family’s political base — not surprisingly, given the organization’s emphasis on an international tribunal to prosecute the perpetrators of Hariri’s assassination. Meanwhile, opposition MPs tended to propose legal reforms related to parliamentary reform and anti-corruption measures, which were key the foundation of the opposition’s critiques of the ruling majority. Legislation passed was even more removed from the priorities of the citizenry: Out of a total of 54 laws enacted in 2005 and 2006, the vast majority related to international pacts and agreements, while almost no laws concerned basic socio-economic issues that have more immediate effects on improving the lives of ordinary citizens. In 2005, no laws related to social services were passed and, in 2006, only one law was enacted in this issue area. As the Lebanese Parliamentary Monitor observes, “None of the top five priority public policies, as designated by civil society, appear in the top five legislated policies [sic].” (While Parliament was particularly ineffective in the period 2005-2007, due to political turmoil following the assassination of Hariri, the legislature had not achieved much in less tumultuous times prior to this period.) In the June elections, at least 1.5 percent of Lebanese chose to protest the political system and the choice of candidates by casting blank ballots.[4] In the 2009 elections, the Ministry of Interior announced that it would count blank ballots separately from invalid ballots for the first time in Lebanese history. Unlike boycotting the elections, casting a blank ballot cannot be interpreted as political apathy. By making the effort to vote — which, in many polling stations was no small feat given hours of standing in long lines before reaching the ballot box — these voters chose to set aside apathy and the apparent “irrationality” of casting a ballot to convey their active opposition to the system. Still, absent a broader multi-pronged movement, this kind of opposition by individuals will have little impact. Lebanese Civil Society Lebanon is distinguished in the Arab world for its relatively democratic rule and vibrant civil society — characteristics that are largely a result of state weakness and social fragmentation. But an energetic and relatively unconstrained civil society does not necessarily translate into an effective civil society. The bulk of Lebanese civil society organizations are linked to religious organizations, family associations and political movements. The interactions of citizens with the state and civil society organizations are largely mediated by clientelist relations structured by religious sects, political parties and movements, or za‘ims (or individual, quasi-feudal leaders who tend to have regional power bases). Clientelist social relations are premised on exchange and, therefore, clients can derive benefits from patrons under such arrangements, but these benefits are not entitlements. Instead, they are contingent on the willingness of patrons to grant favors and on client compliance with the expectations of the patrons. As such, clientelist benefits are neither predictable nor reliable, nor are they subject to mechanisms of accountability, which would enable less privileged members of the population to organize in favor of their demands. Even in laissez-faire Lebanon, which institutes fewer public welfare programs than most developing countries, citizens view access to basic standards of living as entitlements of citizenship and, therefore, as one of the greatest failures of their state. For example, the Ministry of Health guarantees coverage of up to 85 percent of hospitalization expenses for all citizens with demonstrated financial need. A budget crisis, in part induced by abuse of this policy, limits the ability of the state to fulfill its commitment: Because the Ministry of Health is in arrears, hospitals increasingly refuse to accept patients without private insurance or confirmation of their ability to pay. Patients have even died outside of hospitals because their families could not show that they could cover hospitalization costs prior to treatment. Political factors also undercut citizen access to this entitlement: In practice, individuals require personal connections to access the right to financial assistance for hospitalization, often via a political party or religious authority. As long as citizens lack economic means, they are preoccupied with meeting the basic needs of their families, such as food, shelter and health, and therefore cannot devote precious time and resources to organize themselves in alternative forms of social organization. Under these conditions, it is virtually impossible for citizens to mobilize against clientelist social relations or to pressure elected officials to reform social policy, effectively locking low-income groups into a vicious cycle of dependence on patrons. If citizens somehow manage to join associations or engage in other forms of collective action that either directly or indirectly threaten the system, then powerful constituencies with vested interests in clientelist practices block their efforts. While wealthier individuals can afford to organize in independent, anti-sectarian associations, the majority of the population is too dependent on the intervention of elites for access to basic services or bureaucratic favors to risk jeopardizing relationships with their de facto patrons. Historical analyses suggest that economic growth and development, which enable people to amass sufficient resources to stake their own political claims, are important factors contributing to the decline of clientelism and machine politics. Yet given Lebanon’s massive foreign debt, persistent economic challenges and high levels of income inequality, economic development with real benefits for the vast majority of the population seems distant at best. Civil society can be a vital arena for formulating and acting on different visions of the public good. These shared notions of the public good arise from deliberation among citizens. Since the creation of independent Lebanon in 1943, there has been no consensus on the country’s national identity, with some Maronite Christians emphasizing Lebanon’s alleged Phoenician heritage while others, including both Christians and Muslims, point to the country’s Arab foundations. These disputes are alive and well today, as reflected in the persistent failure to publish official textbooks on national history as well as the multiple, competing historiographies taught in Lebanese private schools, which educated over 60 percent of the children enrolled in primary and secondary schools in 2006. Debates over the nature of Lebanon’s national political community have also hindered the development of public welfare functions, in part because of strong “pro-market” pressures from the founding elites of the country and in part because of a lack of social cohesion and an associated ideology of national solidarity. The construction of a national welfare regime requires a sense of national solidarity, a point that was not lost on Fu’ad Shihab, the president of Lebanon from 1958 to 1964. Shihab recognized the importance of national welfare regimes to nation building, compelling him to establish the National Social Security Fund, which he saw as a way “to ground all Lebanese in a single society on which national unity is based — not as much on the basis of coexistence — but rather to make one complete people and to remain loyal to the country.[5] The Fund provides health coverage and other benefits to formal-sector employees. Although the Fund is virtually bankrupt and Lebanese complain about the de facto erosion of benefits, it remains a pillar of the Lebanese national welfare regime. With profound differences over the contours of the national political community, and a political system structured on religious lines, secular or cross-confessional forms of social organization have little if any opportunity to compete effectively. The ex ante structuring of politics around religion simply increases and entrenches the political salience of religious identity and undercuts the influence of non-religious groups in the system. In effect, elections become contests over who can best defend the interests of her sect. Virtually all of the major politicians resort to sectarian appeals — whether overt or more discreet. For example, although Aounist officials and their supporters loudly proclaim their opposition to sectarianism, the movement’s candidates frequently resorted to sectarian language on the campaign trail by emphasizing the movement’s qualifications for protecting Christian interests in Lebanon. For their part, pro-March 14 candidates also resorted to sectarian appeals, as the Matn Salvation List rally attests. These strategies pay off: Christians, who constituted the real swing voters in the elections, considered whether Aoun and his cohort or the pro-government Christian parties and local leaders would safeguard their position in the country, despite their dwindling numbers vis-à-vis both Sunni and Shi‘i Muslims. In Sidon and Beirut, where independent candidates ran for Sunni seats with non-sectarian messages, the Future Movement’s implicit appeals to defend the Sunnis (not to mention vote-buying efforts) carried the day, while the Communist Party performed especially poorly in the handful of districts where it fielded candidates. Beyond Sectarianism Adopting a long-term perspective, some activists are challenging Lebanon’s sectarian culture by working through the nongovernmental organization sector to promote a “culture of rights” among citizens. For example, explicitly anti-sectarian NGOs such as the Amal Association or the Mouvement Social run social programs that offer medical care, vocational training and other social services. Embedded in their activities are larger messages containing their visions for social change, inter-sectarian tolerance and the establishment of a national citizenship. The Amal Association, for example, displays attractive posters throughout its facilities promoting a “culture of citizenship rights” alongside public service announcements encouraging mothers to breastfeed or families to remain up to date on childhood immunizations. The organization’s activities extend beyond the provision of services to community-based advocacy for human rights and inter-group reconciliation. In the religiously mixed region of Marjayoun, Amal runs a program that brings together Druze, Christian and Muslim youth to participate in dialogue and joint activities, with the goal of promoting greater tolerance and understanding in the community. Founded in 1961, the Mouvement Social, which currently focuses mainly on vocational training and income-generation programs, was founded by Père Gregoire Haddad, who is sometimes referred to as the “red priest” because of his allegedly left-wing beliefs. Both of these groups make a point of establishing centers in areas that collectively encompass all of Lebanon’s major sectarian groups and emphasize their non-sectarian, non-discriminatory and secular values in every public communication and activity they undertake. With their national presence and established histories, the Amal Association and Mouvement Social are among the most important non-sectarian civil society organizations in the country, and yet representatives from both organizations emphasize the uphill battle they face in Lebanon’s political system. Their experiences underscore that such grassroots approaches will not yield rapid reforms. But local civil society organizations have been critical in overturning entrenched clientelism in other developing countries and are therefore likely to be essential components of a larger process of constructing substantive democracy in Lebanon — a goal that the current system cannot fulfill. Endnotes ——————————————————————————– [1] Daily Star, August 3, 2009. [2] Kamal Faghali, “Preliminary Analysis of the Parliamentary General Elections in Lebanon, 2009,” available online at http://elnashra.com/elections/articles-1-2991.html#file. [Arabic] [3] Based on author interviews in 2008 with 130 Lebanese citizens across sectarian lines. [4] Daily Star, June 11, 2009. [5] Albert Dagher, L’Etat et l’Economie au Liban (Beirut: CERMOC, 1995), p. 53. (Source: MIDDLE EAST REPORT ONLINE “MERIP” (USA), le 18 août 2009) Lien : http://www.merip.org/mero/mero081809.html

 

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